La megamáquina de Lewis Mumford

Un viejo artículo de Christopher May viene a ordenar cosas que llevaba tiempo pensando y que, a falta de poder conceptualizar debidamente, llamaba “dimensión social de la tecnología”. El artículo de May es, en realidad, un repaso de las ideas de Lewis Mumford sobre la “técnica”. May expone los argumentos de Mumford sobre la construcción de las pirámides. La pregunta que formula Mumford es cómo pudieron los antiguos egipcios construir algo tan complejo como las pirámides. La respuesta de Mumford no es que las pirámides son el resultado de la aparición de una nueva tecnología, sino el resultado de una nueva organización social que incorpora tecnología, personas, animales y modos de organización, ciencia, etc. A esos sistemas sociales que incorporan seres vivos, máquinas, formas de hacer, etc., Mumford los llama “megamáquinas”.

Lo importante del concepto de megamáquina es que la tecnología no es visto como algo ajeno por completo a la sociedad, como una fuerza ciega que viene desde fuera con el poder de cambiar (para mejor o para peor) el curso de los acontecimientos o la vida de la gente. La tecnología está insertada en relaciones sociales. Dentro de esas relaciones, tanto puede provocar cambio social como puede ser la causa del cambio social.

Esta dimensión social de la tecnología conforma la tecnología como algo socialmente construido (en inglés, ya que es difícil de traducir: social-embeddedness-of-technology).

Modestamente creo que buena parte de los discursos sobre la relación entre las nuevas tecnologías y educación obvian esta dimensión social tratando la tecnología como una fuerza exterior capaz de cambiar instituciones sociales tan complejas como la educación por sí mismas. No niego la influencia de las nuevas tecnologías en la educación, pero me parece más productivo y esclarecedor pensar como una “megamáquina” donde la tecnología es un elemento más entre otros muchos.

En este mismo sentido, el último capítulo del libro Technology and social inclusion. Rethinking the digital divide de Mark Warschauer se titula “The social embeddedness of technology”. Allí se desarrolla el mismo argumento que desarrolla Mumford, pero tomando como ejemplo la imprenta. El capítulo incluye una tabla que compara la visión de la tecnología como herramienta con la visión de la tecnología como sistema sociotécnico. La tabla está en la p. 207 y la copio aquí:

Dos notas finales:

  • Del mismo modo que se habla de “social-embeddedness-of-technololgy” se habla de “social-embeddedness-of-knowledge”, lo que también tiene consecuencias para muchas de las cosas que pensamos acerca del conocimiento como por ejemplo la cuestión de las “buenas prácticas”, de la “gestión del conocimiento”, de las “comunidades de aprendizaje” y de la “formación de profesores”. Cosas que resuenan muy fuerte con lo que desallorran/desarrollamos en TRAL. Espero escribir algo sobre todo ello en algún momento.
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Berkman Center y cultura digital

El Berkman Center for Internet and Society es un centro de investigación de la Universidad de Harvard consagrado al estudio de la cultura digital. La difusión de todo su trabajo forma parte de su filosofía, así que pone en la red, a disposición de todo el mundo, gran cantidad de material. La parte de audio y vídeo de este material se puede encontrar en el MediaBerkman, que es un blog que publica podcasts y vídeos con seminarios, conferencias, presentaciones, etc.

Yo lo descubrí semanas atrás y no he podido ver todavía muchas cosas. Entre lo poco que he consultado, destaco:

  • un podcast donde James Gleick habla sobre su libro The information,
  • un podcast sobre cómo diseñar la biblioteca del futuro donde se habla sobre la archivación, conservación y transmisión del conocimiento, sobre la necesidad de transformar las bibliotecas en espacios de interacción y sobre la posibilidad de catalogar los recursos de una biblioteca de nuevas formas,
  • un podcast donde Juan Carlos de Martín habla sobre el futuro de la universidad tratando temas como el impacto de las nuevas tecnologías en la enseñanza, el aprendizaje y en la universidad como institución,
  • un vídeo de un seminario de Dennis Tenen dedicado al estudio de la difusión del conocimiento. Desde la perspectiva de la epistemología evolutiva y con una metodología experimental basada en el análisis de datos presenta resultados de investigaciones relativos a las citaciones en diversas revistas científicas.

Los temas como se puede ver son bastantes especializados y, a no ser que uno tenga un profundo conocimiento de la materia, habrá muchas cosas que se le queden atrás. Uno puede hacerse una idea general de los temas y métodologías de investigación que se usan, conocer nombres y hacerse una idea de la actual cultura digital. En un momento en que se habla tanto de competencia digital y de la competencia digital de los profesores, este material es interesante porque nos da una idea de la cultura digital, más allá del manejo puntual de una herramienta. Uno puede dar un paso desde los mil usos de educativos del último gadget hacia una comprensión crítica de la cultura digital y del impacto que tiene en el mundo en que vivimos. Finalmente, creo que lo importante no es usar internet para enseñar, sino ser conscientes de que enseñamos en un mundo donde hay internet.